Santo Domingo, RD.- Nuevos vuelos directos a Madrid, Fráncfort, Bogotá, Cancún, a todo el Caribe. Nuevas conexiones que se suman a rutas ya consolidadas.Un aeropuerto internacional convertido en uno de los principales “hubs” de la región.

Puerto Rico nunca había estado tan bien conectado por vía área en las últimas décadas, ya que en los últimos años el Gobierno ha cerrado varios acuerdos con aerolíneas de diversas regiones para aumentar las conexiones de la isla con el exterior, vitales para impulsar el desarrollo económico.

En apenas dos años, la isla ha multiplicado su conectividad aérea con América y Europa, en seguimiento del plan diseñado por la Administración para impulsar la internacionalización de la economía yrelanzar el sector turístico como vector clave de crecimiento. Ha recobrado rutas como la que realizaba a San Juan con Madrid, ha firmado acuerdos con más de 10 aerolíneas y planea nuevos pactos que permitirán a la isla convertirse en un nodo logístico y de transporte en el ámbito aéreo.

El aumento de las frecuencias de JetBlue, la aerolínea con mayor presencia en el Aeropuerto Luis Muñoz Marín de San Juan, United y Delta y los acuerdos con las también estadounidenses SeaborneAirlines, principal operador regional y convertida en compañía de bandera del territorio, Southwest y Sun Country; con la me?xi?cana Volaris, la co?lom?biana Avianca, la española Air Europa, la alemana Cóndor y la no?ruega Norwegian han puesto a la Isla en un lugar importante en el mapa de las conexiones aéreas globales.

“Las conexiones aéreas son clave para atraer inversión y turismo e impulsar la transformación económica de la Isla”, para quien “los esfuerzos por posicionar a Puerto Rico como el principal eje del acceso aéreo al Caribe e incrementar las opciones de vuelos para quienes nos visitan desde otras zonas de América y otros continentes comienza a rendir frutos”, expresó la ministra puertorriqueña de Turismo, Ingrid Rivera.

 Según Rivera, “las nuevas conexiones establecidas no solo abren nuevos mercados para el territorio, sino que forman parte integral de una campaña para promover a la Isla como destino turístico y facilitar, vía infraestructuras, la internacionalización de la economía”. El último acuerdo ha sido rubricado con la mexicana Volaris, pero en meses previos el esfuerzo en inversiones e incentivos desplegado por el Gobierno de Puerto Rico para reubicar a la Isla como hub de conexión de rutas en el Caribe y aumentar su conectividad área con América y Europa ha pasado por acuerdos con otro buen número de compañías.

A comienzos de mayo, la empresa Volaris decidía establecer vínculo directo con San Juan. Fruto de un pacto con San Juan, la compañía de bajo coste que lleva nueve años en el mercado y opera 139 rutas, enlazará a partir del 2 de julio desde México, D.F (feeder) a Cancún y la capital de la Isla con dos frecuencias semanales. Según Ingrid Rivera, la reanudación del enlace aportará a la economía 10 millones de dólares.

Europa, más cerca. No ha sido, ni mucho menos, el primer acuerdo de este tipo. El año pa?sado, la española Air Europa fijaba dos vuelos di?rectos se?ma?nales, operativos desde junio de 2014, y el pasado marzo al?can?zaba un acuerdo de có?digo com?par?tido con Seaborne para aumentar la frecuencia del enlace y unir Madrid y San Juan los otros cinco días de la se?mana. El acuerdo entre Seaborne y la aerolínea de Globalia, que también man?tiene ne?go?cia?ciones para operar un hotel con el que com?ple?mentar su oferta aé?rea, cubre la ruta Santo Domingo-San Juan y consolidará la conexión de ambas con el Aeropuerto Adolfo Suárez-Barajas en Madrid. Gracias al pacto, los pasajeros de Air Europa podrán volar a Puerto Rico todos los días con una breve escala en el Aeropuerto Internacional de Las Américas Santo Domingo.

Para Puerto Rico, SeaborneAirlines, con 1.500 salidas mensuales a 16 aeropuertos del Caribe, que opera con código compartido de American Airlines y Air Europay que ofrece acuerdos de conexión con Delta y United, se ha convertido, junto a JetBlue Airways, en actor fundamental en el esfuerzo desplegado por San Juan por aumentar la conectividad aérea.En 2014, Seaborne se mudó a la Isla, estableciendo su sede operativa en el Luis Muñoz Marín tras un acuerdo con el Gobierno. El acuerdo para establecer el headquarter de Seaborne en la Isla pasó por una inversión de 16 millones de dólares en incentivos, con 9 millones de forma directa del (BDE), que le convirtieron en accionista minoritario de la empresa matriz de Seaborne.

Dos compañías clave. De hecho, los aviones de Seaborne, que operan en el Caribe desde hace 23 años, llevan desde entonces la bandera de Puerto Rico y la compañía estadounidense ha ampliado los enlaces desde San Juan a numerosos puntos del Caribe (San Cristóbal, Dominicana, Antigua, Barbados y Haití), cumpliendo una de las metas de San Juan quedestina inversiones específicas para recuperar las rutas caribeñas. Tanto la actividad de Seaborne como la de JetBlue, con la que San Juan ha acordado un aumento de frecuencias y que transporta 32 millones de pasajeros por año a 88 ciudades en EEUU y Latinoamérica, ha ayudado a convertir a San Juan en el mayor centro aéreo del Caribe.

Seaborne y JetBlue firmaron, además, en esta temporada de primavera una alianza de código compartido de trascendencia para la Isla. Ambas aerolíneas operarán de forma conjunta 50 vuelos diarios a 22 destinos, con los que la red de JetBlue se extenderá a nuevos destinos (Anguila, Dominica, Guadalupe y Martinica). Además, la red de Seaborne proveerá a los clientes de JetBlue de acceso a las Islas Vírgenes de EUUU y República Dominicana.

Futuros enlaces. La ambición de San Juanno se queda en el Caribe, sino que pretende mayor conectividad con toda Latinoamérica, lo que se tradujo en 2013 en la firma de un acuerdo de cooperación con la colombiana Avianca, que reanudó sus operaciones con la Isla. En julio de 2014,la firma incrementó su oferta Bogotá-San Juan a cuatro enlaces directos semanales.

Dentro del programa de impulso a la isla como nodo aéreo, Europa ocupa un rol clave, de acuerdo a Rivera.

Tras los acuerdos con Air Europa y Cóndor, que ofrecen desde Madrid y Fráncfort los únicos enlaces directos en la actualidad entre el Viejo Continente y la Isla, Puerto Rico ha acordado con la lowcost noruega Norwegian nuevos enlaces directos desde el norte de Europa y Reino Unido. Norwegian comenzará a enlazar Gatwick (Londres) con San Juan en noviembre dos veces a la semana. Y ofrecerá ese mes 5 vuelos semanales directos desde Copenhague, Estocolmo y Oslo.

El Gobierno de Puerto Rico, además, mantiene negociaciones muy avanzadas con otras compañías aéreas de todos los continentes para fortalecer y extender la conexión por aire de la Isla, entre ellas Lufthansa.

Un aeropuerto moderno y en crecimiento. El Ae?ro?puerto Internacional Luis Muñoz Marín es el de mayor trá?fico del Caribe y en él operan una trein?tena de ae?ro?lí?neas con co?ne?xión a 47 des?tinos in?ter?na?cio?na?les: 22 en EEUU y Canadá; 21 en el Caribe y Centroamérica; dos en Sudamérica y dos en Europa. Las últimas estadísticas de Aerostar, administrador del Aeropuerto Internacional en 2014 se recibieron 8,5 millones de pasajeros, una cifra que le pone al nivel de Panamá, considerado el principal hub de Centroamérica y Suramérica.

Es el primer y más moderno aeropuerto del Caribe, desde el Luis Muñoz Martín, que ha invertido 350 millones de dólares en la renovación de sus instalaciones, desde el cual salen al menos 70 vuelos diarios a Estados Unidos, Europa y Latinoamérica y donde operan un total de 1,600 vuelos semanales.